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Univac y la victoria de Eisenhower

CEROS Y UNOS

Univac y la victoria de Eisenhower

Por Daniel Rodríguez Herrera

En la noche electoral de 1952, aquel cerebro electrónico llamado Univac predijo, ante las cámaras de la CBS y a partir de los primeros datos que llegaron de las urnas, que Eisenhower arrasaría por 438 a 93 votos electorales. Las encuestas de Gallup y Roper que se habían hecho el día anterior auguraban, en cambio, una victoria del republicano mucho más ajustada.
Los técnicos, asustados por que las probabilidades de victoria de Eisenhower que manejaban eran "de 00 a 1" (en realidad, eran de 100 a 1, pero no habían previsto que hicieran falta tres cifras a la hora de imprimir los resultados), decidieron alterar a mano el programa sobre el que trabajaba Univac, para que diera algo mucho más modesto: en concreto, 8 a 7. El caso es que el resultado final fue de 442 a 89. Por supuesto, los directivos y programadores de Remington Rand se dieron de cabezazos contra la pared por no haber confiado en los resultados iniciales, pero difícilmente podrían haber inventado una demostración mejor de las posibilidades de su máquina: tenía razón incluso cuando sus creadores pensaban que se equivocaba.

Univac fue el primer ordenador de propósito general producido en masa –aunque el segundo en ser comercializado, tras el Manchester Mark 1–. La primera unidad fue enviada a la Oficina del Censo de Estados Unidos en junio de 1951. Se completaron y vendieron 46 unidades, a un millón de dólares de la época cada uno. Univac tuvo el mérito de poner algo nervioso al ya por entonces gigante IBM, que pese a su fama de dinosaurio reaccionó con rapidez y terminó imponiéndose; gracias, sobre todo, a su enorme capacidad de venta, desarrollada a lo largo de las anteriores tres décadas.

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